Optisk Astronomi
Charon okkulterer stjerne

Plutos måne Charon kaster skygge på Jorda

2005-07-21
Solsystemet er stort. Hvis du legger en tier, 24mm i diameter, på bakken, ligger Pluto 102 meter unna, 0,039 millimeter stor, eller for å si den på en annen måte, en tiendedel av denne karen. Månen til Pluto, Charon, er nesten halvparten så stor.

Natten mellom 10. og 11. juli passerte Charon foran en stjerne. 100 kvadratmeter med effektivt teleskopareal observerte hendelsen.
"Vi har ventet i mange år på denne muligheten. Det å se Charon nærme seg stjernen og så "slukke" den var spektakulært," forteller Elliot, professor ved MIT.

"Det er utrolig at forskere var på rett plass til rett tid til å observere Charon på usle 1100 kilometer, nesten 6 milliarder kilometer unna, skygge for stjernen," sier Jay M. Pasachoff, teamleder og professor ved institutt for astronomi ved Williams College. "Det er litt av en belønning for så mange som har jobbet så hardt med å stille inn og samkjøre alle instrumentene for å få til observasjonen."

Selve hendelsen varte i litt under et minutt. Ved å se på hvor mye lyset fra stjernen minket kan forskerne finne ut om Charon har en atmosfæren. Den har en veldig liten masse (40 ganger mindre enn Månen) men er til gjengjeld veldig kald. Temperaturen er antatt til å være -230 grader Celsius, bare 43 grader over det absolutte nullpunkt. Når temperaturen er så lav, er også hastigheten til atomene i den potensielle atmosfæren tilsvarende lav slik den svake gravitasjonskraften tross alt klarer å holde enkelte atomer tilbake fra å fordampe ut i rommet. Observasjoner av Pluto har vist at den faktisk har en liten atmosfære med en tilhørende drivhuseffekt som øker temperaturen noe. Dette er også blitt observert på Neptuns måne Triton.

Siden stjernen bak Charon var så langt unna, var skyggen Charon kastet mot Jorda omtrent like stor som Charon selv, bare litt over 1000 kilometer i diameter. Usikkerheten i posisjonen til skyggen var flere hundre kilometer. Astronomene fikk derfor stilt opp en rekke teleskoper på langs av Chile for å være sikker.

En videosnutt av okkultasjonen kan du se her.

Pluto's Moon - Rare Alignment Seen
(SpaceDaily)