Sola og Planetene
Mars Polar Lander

NASAs Mars Polar Lander kan ha blitt funnet

2005-05-06
Den 9. desember 1999 stupte det som skulle bli NASA sårt etterlengtede triumf i bakken på Mars. Mars Polar Lander (MPL) skulle lande på sørpolen av Mars og undersøke de klimatiske forholdene. I løpet av nedstigningen mistet NASA kontakten med den og den ga aldri lyd fra seg igjen.
Undersøkelser i etterkant av styrten viste at landingsføttene hadde slått seg ut for tidlig. Dette kan ha sendt en feilaktig signal til motoren som slo seg av 40 meter over bakken. NASA bruke Mars Orbiter Camera (MOC), ombord Mars Global Surveyor (MGS), til å ta bilder av den antatte landingsplassen, men oppløsningen på bildene var for dårlig til at man kunne se noe. Dette var et stort tap av NASA hadde slitt lenge med dårlige resultater og et fallende image.

Nå er det derimot nytt håp. MOC har ved hjelp av ny bildeteknikk klart å finne Viking 1 sonden som ble sendt opp i 1976. Den har også identifisert robotkjøretøyene Spirit og Opportunity og er nå på jakt etter Viking 2 og MPL.

Etter ulykken med MPL lette forskerne ved NASA etter en lys fallskjerm innenfor en kilometer fra et mørkere område som kunne indikere jord som hadde blitt blåst opp av selve landingsfartøyet når det styrtet. De fant et område som passet, men de kunne bare se detaljer ned til 1.5 meter og det var for dårlig til å kunne trekke noen konklusjon. Med den nye teknikken er det derimot mulig å se detaljer ned til 30 til 50 centimeter. Ettersom MOC flyr over bakken, heller den litt tilbake slik at den bruker lengre tid på hvert bilde. Det blir færre bilder på denne måte, men kvaliteten er mye bedre.

Akkurat nå undersøker de bilder av det de tror kan være Viking 2. Selv om oppløsningen er bedre med den nye teknikken, er sonden fortsatt bare en pixel eller to på bildet.

Kanskje vi en gang får se bilde av Beagle 2, ESAs store håp om å delta i utforskningen av Mars?
Landingsplassen til Opportunity
Landingsplassen til Opportunity sett med Mars Orbiter Camera (NASA)

Bilde av landingsplassen til Viking 2
Dette er sannsynligvis landingsplassen til Viking 2 som ble skutt opp i 1976 (NASA)

Forstørret bildet av Viking 2
Et nærbilde av Viking 2 (NASA)

Landingsplass til MPL
Er dette landingsplassen til Mars Polar Lander? (NASA)