Galakser
Ikon Melkeveien

Melkeveihelg på VitNytt: Storspiseren Melkeveien

2006-05-13
Et nytt kart av stjerner i Melkeveien konstruert av observasjonsdata fra Sloan Digital Sky Survey (SDSS-II) avslører Melkeveien som en kannibalgalakse som fortærer smågalakser som uheldigvis kommer i veien for den.
Det nye kartet er basert på fem år med observasjonsdata ove nesten 25% av himmelen. Forskerne Vasily Belokurov og Daniel Zucker ved Cambridge University (UK) klarte å blokkere skinnet fra stjerner i forgrunnen for å kunne se svakere stjerner lengre unna. Det de fant var flere "elver" av stjerner på kryss og tvers gjennom Melkeveien.

Satellittgalakser i bane rundt Melkeveien smuldrer sakte men sikkert opp på grunn av tidevannskrefter mellom galaksene. Ettersom disse satellittene faller inn mot vår egen galakse slites stjernene fra de mindre galaksen i enorme strømmer og fungerer nesten som bremsespor som viser banen til de ødelagte satellittgalaksene - akkurat som biter av oppsmuldrende kometer ligger langs banen til kometer i solsystemet. Den største "elven" av stjerner er den enorme, buede strømmen fra dverggalaksen Sagittarius. Den ble oppdaget for mer enn 10 år siden og forskere har sporet opp stjernesporet etter den over flere regioner på himmelen.
Melkeveien
En elv av stjerner fra en uheldig dverggalakse (Vasily Belokurov/SDSS-II)
De nye SDSS-II observasjonene har også flere overraskelser på lur.

"Elvene ser ut til å være splittet," forteller Belokurov. "Vi ser strømmer som ligger over himmelen flere ganger, ettersom strømmen går rundt vår egen galakse to til tre ganger."

Det at stjernespor er tvinnet flere ganger rundt Melkeveien kan hjelpe oss til å finne ut mer om den mystiske mørke materien rundt Melkeveien. "De ledende teoriene forteller at den galaktiske haloen av mørk materiale er litt flat, som en rugbyball. Våre simuleringer derimot, viser at haloen er rund som en fotball," forteller Mike Fellhauer, også ved Cambridge University.

En ny elv av stjerner strekker seg hele 70 grader over himmelen, men det er enda ikke klart hvor de kommer fra. "Mange av de "myrdede" galaksene har fått navn," sier SDSS-II teammedlem Wyn Evans, "men dette gigantiske galakseliket har ikke blitt identifisert enda. Vi leter etter det akkurat nå."

Disse oppdagelsene tyder på at galakser som Melkeveien vokser ved hjelp av mindre galakser som sakte men sikkert slukes hele. "Vi har kjent til denne prosessen i en tid nå," forteller Yanny, "men elvene av stjerner gir oss en overbevisende demonstrasjon på flere kollisjoner i Melkeveien som finner sted samtidig. Dette skjer overalt i universet - store galakser vokser seg større ved å spise opp mindre galakser."

Det at vi ser strømmer av stjerner så lenge etter at de ble til tyder også på at det mørke materialet er relativt kaldt. Hadde det vært "varmt" ville de raske partiklene løst opp strukturene."

A Field of Streams: Multiple Galaxy Mergers Continue in Milky Way
(Royal Astronomical Society)