Cassini
Ikon Saturns ringer

Cassini klar for neste fase

2005-05-02
Romfartøyet Cassini er nå klar for en ny fase i utforskningen av Saturn. Etter nære forbiflyvninger av flere måner skal den de neste 5 månedene konsentrere seg om ringsystemet til planeten.

Det at Saturn har ringer gjør den til den mest karakteristiske planeten vi kjenner til. Be et barn tegne 10 planeter og du kan være sikker på at mange av dem har ringer.
Ringene ser grandiose ut fra Jorden. De strekker seg over 282.000 kilometer, omtrent tre fjerdedeler av avstanden mellom Jorden og Månen, men er stedvis bare 30 meter tykk. Hadde du forstørret en hundrelapp til å være 282.000 kilometer lang, ville den til sammenligning være 23 mil tykk!

Hvordan ringene oppstå er et lite mysterium. Vi tror ringene ikke ble dannet sammen med resten av planetene for 4.5 milliarder år siden. Den samlede massen i ringene er omtrent den samme som i Mimas, en av Saturns mediumstore måner. Det er derfor mulig en uheldig måne ble rivd i biter av tidevannskreftene til den store planeten, eller kanskje den ble truffet av en komet.
Cassini og Saturn
(NASA)
Cassini skal i første omgang observere ringene i tre sesjoner. Til nå har romfartøyet holdt seg noenlunde i baneplanet til ringene og dermed sett dem nesten rett på. Den første sesjonen starter starter tidlig i september når Cassinis bane vil ha en vinkel på 24 grader i forhold til ringsystemet. Den andre sesjonen vil varer fra sommeren 2006 til sommeren 2007, da med en vinkel på 53 grader. Den tredje sesjonen starter høsten 2007 og slutter sommeren 2008 og da skal vinkelen være hele 80 grader. Cassini vil gå i bane fra pol til pol og se ringene nesten midt på.

Noe av det som står på programmet er bilder av ringene med høy oppløsning, kartlegging av ringene med radiobølger, termiske egenskaper ved ringene og okkultasjoner av stjerner som beveger seg bak ringene. Cassini vil også sende signaler tilbake til Jorden mens den er okkultert, dvs. bak ringene, på tre forskjellige bølgelengder. Ved å sammenligne integriteten til signalet vil det være mulig å bestemme hvilket materiale ringene består av. De beste bildene vil ha en oppløsning på bare 10 til 20 meter.

Romfartøyene Voyager 1 og Voyager 2 foretok tilsammen en okkultasjon av stjerner bak ringene, og en okkultasjon av selve fartøyet da det sendte signaler tilbake til Jorden. Cassini vil gjøre 14 okkultasjoner og 80 stjerneokkultasjoner. NASA vil bruke "the Deep Space Network", et verdensomspennende nettverk av radioteleskop, til å fange opp signalene fra Cassini.
Ring Watch
(NASA Saturn, jpl)

Deep Space Network
(NASA DSN, jpl)