Exoplaneter

Amatørastronomer på planetjakt

2005-05-23
To amatørastronomer fra New Zealand har, med hjelp fra andre astronomer andre steder i verden, oppdaget en exoplanet 15.000 lysår unna. De brukte en ny teknikk som hittil bare har vært teori; mikrogravitasjonslinser.

Planeten er omtrent 3 ganger større enn Jupiter, men Andrew Gould, professor i astronomi ved universitetet i Ohio State, mener denne teknikken kan brukes til å finne planeter på størrelse med Jorden. Den 17. mars 2005 oppdaget Andrzej Udalski, professor i astronomi ved Warsaw Universitet og leder for "Optical Lensing Experiment (OGLE), en stjerne flere tusen lysår unna i ferd med å passere foran en annen stjerne, nær sentrum av Melkeveien. En måned senere hadde den bakerste stjernen blitt 100 ganger sterkere, takket være gravitasjonslinseeffekten, men astronomene merket at noe var "feil". Lysstyrken varierte raskt under selve okkultasjonen og det kunne bare bety en ting.

Når en stjerne passerer foran en annen stjerne, vil gravitasjonskraften fra stjernen i forgrunnen bøye av og fokusere lyset fra stjernen bak. Slik er det mulig å observere galakser og til og med supernovae som egentlig er for langt borte til å kunne sees. "Forstyrrelsen" i signalet til Gould skyldtes at stjernen i forgrunnen har en planet i bane rundt seg. Stjernen i forgrunnen fokuserte lyset jevnt og forutsigbart, men planeten bidro også til lokale variasjoner. Gould mener det er godt mulig å oppdage mindre planeter med denne metoden, selv små planeter som Jorden.

ASTRONOMERS, AMATEUR SKYWATCHERS FIND NEW PLANET 15,000 LIGHT YEARS AWAY
(Ohio State University)